佐藤琢磨が語った15回目の『インディ500』 チームは昨年予選落ち「だから…チームの意気込みはすごい」「もう思い切りやるだけ。やりますよ」

佐藤琢磨が語った15回目の『インディ500』 チームは昨年予選落ち「だから…チームの意気込みはすごい」「もう思い切りやるだけ。やりますよ」

イベント会場で談笑する琢磨(いずれもHRC提供)

佐藤琢磨が語った15回目の『インディ500』 チームは昨年予選落ち「だから…チームの意気込みはすごい」「もう思い切りやるだけ。やりますよ」

同僚グラハム・レイホール、コルトン・ハータらと談笑

 インディカー第5戦「第108回インディアナポリス500マイル」(インディ500、26日決勝)の練習走行開始を翌日に控え、15回目の挑戦となる佐藤琢磨(47)が13日、あらためて意気込みを語った。今季は、2021年まで在籍した古巣のレイホール・レターマン・ラニガン(ホンダエンジン搭載)から出場し、一発勝負でこの大一番だけに挑むスポット参戦。豊富な経験を生かし、気合満点の走りで通算3度目の勝利を目指す。 (聞き手=天野雅彦)

 -4月の合同テストは天候不順で走り込みができなかった。

 琢磨「雨で全然走れず、メカニカルトラブルもあり、いろんなことがよく分からないまま終わった。チームは昨年のインディ500でパフォーマンスがよくなかったので、4台の車両が別々のセッティングでデータを集めた。同僚やホンダ全体のデータを見たら『面白いな』という部分が見えてきたので、そのデータをもとにクルマを作り、練習走行に臨みたい」

 -練習走行初日の天気予報も芳しくない。

 「予報だとインスタレーションラップ(確認走行)で雨が降りそう。淡い期待を持って臨む感じかな。練習走行では比較テストをやって確実に前進したいけど、時間がないときは優先順位の高いところからこなしていくことも必要。時間に余裕ができたら、後で確認するやり方もある」

 -チームは昨年インディ500で予選落ち。

 「だから、予選にかけるチームの意気込みはすごい。練習走行では朝一番から予選シミュレーションをやろうと思う。自分は毎年、予選で大きなヒントを得ている。空力を削って走るので、クルマの基本性能やグリップ(接地)感、バランスが浮き彫りになる。その状態でクルマを仕上げ、ダウンフォース(気流で押さえつける力)を乗っける感じ。そうやって作ったクルマは速い。だからインディ500は予選が重要」

 -現在、チームの状態はどうか。

 「エンジニアたちは本当に頑張ってくれた。(昨年に比べ)『この部分で時速0・1マイル、こっちで0・2マイル、ここで0・3マイルアップ』という進歩があり、全部足したら時速2・5マイルぐらい速くなっているという。ロードコースでの第4戦(11日)でもパフォーマンスは良かった」

 -琢磨選手が乗る75号車のサポート態勢がすごい。

 「自分のパフォーマンスエンジニアは、F1のメルセデスやフェラーリ、マクラーレンで働いた経験のある車体のスペシャリストで、チームの車体部門トップの人。そんな重鎮がエディ・ジョーンズ担当エンジニアの横についてくれる。メカニックも2012年のチーフが戻ってくれて、AJフォイトで僕を担当したメカさんも参加。自分のインディ500参戦のために集まってくれて、本当にうれしい。平均年齢は高いけど、いい意味でベテラン感が漂っている。HRC(ホンダレーシング)のエンジニアも、20年にこのチームでインディ500に勝った時の人がついてくれる。みんなの思いが集まり、単なるスポット参戦チームとは違ったものになっている」

 -ライバルは?

 「チップガナシは5台のうち2台。ペンスキーはみんな速そう。アンドレッティは昨年までより(調子が)良い。そんな中でチームがどこまで食い込めるか。もう思い切りやるだけ。やりますよ!」

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