La NASA investiga si basura de la Estación Espacial Internacional impactó en una casa de Florida

Hace unas semanas, algo que cayó del cielo se estrelló contra el techo de la casa de Alejandro Otero, y la NASA está en el caso.

Ars Technica

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Con toda probabilidad, este objeto de casi 2 libras (cerca de un kilogramo) provino de la Estación Espacial Internacional (EEI). Otero refirió que atravesó el techo y ambos pisos de su casa de dos niveles en Naples, Florida.

Basura caída del cielo

Otero no estaba en casa en ese momento, pero su hijo sí. Una cámara de seguridad doméstica Nest capturó el sonido del accidente a las 2:34 p.m. hora local (19:34 UTC) del 8 de marzo. Se trata de un dato importante porque coincide estrechamente con la hora: 2:29 p.m. EST ( 19:29 UTC): el Comando Espacial de EE UU registró el reingreso de un trozo de desechos desde la estación espacial. En ese momento, el objeto se encontraba en una trayectoria sobre el Golfo de México, en dirección al suroeste de Florida.

Esta basura espacial consistía en baterías agotadas de la EEI, unidas a una plataforma de carga que originalmente se suponía que regresaría a la Tierra de manera controlada. Pero una serie de retrasos hicieron que esta plataforma de carga perdiera su viaje de regreso a la Tierra, por lo que la NASA descartó las baterías de la estación espacial en 2021 para emprender un reingreso no guiado.

El probable encuentro de Otero con desechos espaciales fue informado por primera vez por WINK News, la filial de CBS para el suroeste de Florida. Desde entonces, la NASA ha recuperado los escombros del propietario, según Josh Finch, portavoz de la agencia.

Determinarán su origen

Los ingenieros del Centro Espacial Kennedy de la NASA analizarán el objeto “lo antes posible para determinar su origen”, comentó Finch a Ars. “Habrá más información disponible una vez que se complete el análisis”.

Ars informó sobre este reingreso cuando ocurrió el 8 de marzo, señalando que la mayor parte del material de las baterías y del transportador de carga probablemente se habría quemado al sumergirse en la atmósfera. Las temperaturas habrían alcanzado varios miles de grados, vaporizando la mayor parte del material antes de que pudiera llegar al suelo.

Según la NASA, todo el palé, incluidas las nueve baterías en desuso del sistema de energía de la estación espacial, tenía una masa de más de 2.6 toneladas métricas (5,800 libras). En cuanto al tamaño, era aproximadamente el doble de alto que un refrigerador de cocina estándar. Es importante tener en cuenta que los objetos de esta masa, o mayores, caen regularmente a la Tierra en trayectorias guiadas, pero generalmente son satélites fallidos o etapas de cohetes gastadas que quedan en órbita después de completar sus misiones.

En una publicación en X, Otero mencionó que está a la espera de comunicación de “las instancias responsables” para resolver el costo de los daños a su vivienda.

Si el objeto es propiedad de la NASA, Otero o su compañía de seguros podrían presentar una reclamación contra el gobierno federal en virtud de la Ley Federal de Reclamaciones por Agravios, según Michelle Hanlon, directora ejecutiva del Centro de Derecho Aéreo y Espacial de la Universidad de Mississippi.

“Se vuelve más interesante si se descubre que este material no es originario de Estados Unidos”, explicó a Ars. “Si se trata de un objeto espacial creado por el hombre que fue lanzado al espacio por otro país y que causó daños en la Tierra, ese país sería absolutamente responsable ante su propietario por los daños causados”.

Esto podría ser un problema en este caso. Las baterías eran propiedad de la NASA, pero estaban unidas a una estructura de plataforma lanzada por la agencia espacial japonesa.

Cómo ocurrió esto

En el momento del reingreso del 8 de marzo, un portavoz de la NASA en el Centro Espacial Johnson en Houston señaló que la agencia espacial “realizó una evaluación exhaustiva del análisis de los desechos en la plataforma y determinó que reingresará inofensivamente a la atmósfera de la Tierra”. Este fue, con diferencia, el objeto más masivo jamás arrojado por la borda desde la Estación Espacial Internacional. “No esperamos que ninguna parte haya sobrevivido al reingreso”, declaró la NASA.

Sin embargo, las investigaciones de otros expertos espaciales no coincidieron con la afirmación de la NASA. La Aerospace Corporation, un centro de investigación y desarrollo financiado con fondos federales, indica que una “regla general” es que entre el 20 y el 40% de la masa de un objeto grande llegará al suelo. El porcentaje exacto depende del diseño del objeto, pero estas baterías de níquel-hidrógeno estaban hechas de metales con una densidad relativamente alta.

Antes del reingreso, la Agencia Espacial Europea también reconoció que algunos fragmentos de la plataforma de la batería podrían sobrevivir en el suelo.

la nasa investiga si basura de la estación espacial internacional impactó en una casa de florida

En marzo de 2021, el brazo robótico de la Estación Espacial Internacional liberó un palé de carga con nueve baterías gastadas.

Un cambio de planes

Por lo general, la NASA no quiere que grandes trozos de desechos espaciales caigan a la Tierra con una reentrada incontrolada. Se puede rastrear la razón por la que este objeto cayó sin guía hasta un fallo en un lanzamiento ruso hace más de cinco años. El astronauta de la NASA Nick Hague y el comandante ruso Alexey Ovchinin abortaron su lanzamiento en una nave espacial Soyuz cuando su cohete falló poco después del despegue.

Uno de los trabajos de Hague en la Estación Espacial Internacional habría sido realizar caminatas espaciales para ayudar a instalar un nuevo conjunto de baterías de iones de litio, entregadas recientemente por una nave de carga japonesa HTV. Pero Hague no llegó a la estación en 2018, por lo que la NASA pospuso las caminatas espaciales hasta que un nuevo equipo de astronautas llegara al complejo.

Esta interrupción del cronograma cuidadosamente coreografiado de la estación espacial desbarató todo el plan plurianual para actualizar las baterías del sistema eléctrico de la estación espacial. En lugar de volver a colocar las baterías viejas en el HTV para un reingreso destructivo guiado sobre el océano abierto, la NASA retuvo la plataforma de carga en la estación cuando el barco de suministro del HTV necesitaba partir.

Cada una de las misiones HTV posteriores entregó más baterías nuevas a la estación espacial y luego abandonó el complejo con la plataforma de carga y las baterías desmanteladas de la misión HTV anterior. Así fue hasta que no hubo más HTV para volar. La última nave espacial HTV de Japón partió de la ISS en 2020 con la plataforma de carga y las baterías del vuelo anterior, dejando varada la última plataforma de baterías en la estación.

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La novena nave de carga HTV de Japón partió de la Estación Espacial Internacional en 2020 con la plataforma de la misión HTV anterior que contenía baterías viejas de níquel-hidrógeno.

Los otros vehículos de carga de la estación espacial (el Dragon de SpaceX, el Cygnus de Northrop Grumman y el Russian Progress) no pueden acomodar la plataforma de carga HTV.

Entonces, la NASA decidió deshacerse de la plataforma de baterías que utilizaba el brazo robótico de la estación espacial en marzo de 2021 para liberar espacio en el laboratorio. Sin propulsión propia, las baterías estuvieron a la deriva en órbita durante tres años hasta que la resistencia aerodinámica finalmente devolvió la plataforma a la atmósfera el 8 de marzo, casi exactamente tres años después.

Es muy difícil predecir por dónde volverá a entrar en la atmósfera un trozo de basura espacial. El Comando Espacial de Estados Unidos rastrea con precisión decenas de miles de objetos en órbita terrestre, pero la densidad exacta de la atmósfera superior sigue siendo en gran medida una variable desconocida. Incluso medio día antes del reingreso, la estimación del Comando Espacial de EE UU sobre cuándo caería la batería a la Tierra tenía una ventana de incertidumbre que abarcaba seis horas, tiempo suficiente para que el objeto rodeara el planeta cuatro veces.

Y si no se sabe cuándo algo volverá a entrar en la atmósfera, no se puede predecir dónde descenderá.

Un evento extraño

Si la NASA confirma que el proyectil que cayó a través de la casa de Otero el mes pasado procedía de la EEI, se sumaría a un pequeño puñado de incidentes en los que un objeto que cayó fuera de órbita dañó la propiedad de alguien.

La Tierra es un lugar grande. Es bastante común que alguien encuentre un trozo de basura espacial caído en un campo o arrastrado a la playa. Pero es raro que un reingreso golpee una estructura o lastime a una persona.

La caída de desechos espaciales nunca ha matado a nadie. Según la ESA, el riesgo anual de que un ser humano resulte herido por desechos espaciales es inferior a 1 entre 100 mil millones.

Pero hay algunos ejemplos de daños. En 2003, un soporte de metal de un pie de largo del condenado transbordador espacial Columbia atravesó el techo del consultorio de un dentista en Texas. Afortunadamente para quienes trabajaban allí, el accidente de Columbia ocurrió un sábado cuando la oficina estaba cerrada.

Una residente de Oklahoma llamada Lottie Williams fue golpeada en el hombro por una pieza liviana de material en 1997 que los expertos vincularon con el reingreso a la etapa superior de un cohete Delta II. Fue un golpe indirecto y el aire ayudó a frenar el trozo de escombros, por lo que no resultó herida. También hubo un incidente en 1969 cuando, según se informó, un fragmento de una nave espacial soviética chocó contra un pequeño barco japonés cerca de la costa de Siberia, hiriendo a cinco personas.

Cuando un gran cohete chino Long March 5B se salió de órbita en 2020, los restos dañaron una aldea en la República de Costa de Marfil.

El Long March 5B es un delincuente frecuente de escombros. Su diseño es único en el sentido de que la primera etapa del Long March 5B en realidad acelera a velocidad orbital, en lugar de depender de una etapa superior para poner su carga útil en órbita, como lo hacen la mayoría de los cohetes.

La etapa central del Long March 5B tiene una masa de aproximadamente 20 toneladas métricas y mide alrededor de 100 pies (30 metros) de largo y 16 pies (5 metros) de ancho. Un objeto de ese tamaño podría causar mucho daño si cayera al suelo en el lugar equivocado. China nunca diseñó el Long March 5B para regresar a la atmósfera, por lo que unos días después de cada lanzamiento, el propulsor cae sin control.

Hasta la fecha se han lanzado cuatro Long March 5B, y se planean más vuelos en los próximos años para lanzar satélites de internet chinos y un observatorio astronómico chino comparable en tamaño al Telescopio Espacial Hubble. Después de un lanzamiento en 2022, los aldeanos recuperaron los escombros del Long March 5B después de que cayera en Borneo, aunque las autoridades no informaron de daños.

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Este mapa de la Agencia Espacial Europea muestra la trayectoria de la plataforma de baterías durante sus últimas horas en órbita. El camino sobre el Golfo de México cerca de Florida es donde reingresó a la atmósfera.

Uno de los incidentes más famosos de daños causados por desechos espaciales fue el reingreso en 1978 del Kosmos 954, un satélite militar soviético de propulsión nuclear, en el remoto norte de Canadá. Los restos del Kosmos 954 no hirieron a nadie ni dañaron ninguna casa, pero Canadá organizó un esfuerzo de limpieza para recuperar la mayor cantidad posible de desechos radioactivos para protegerse contra los impactos ambientales. La Unión Soviética pagó a Canadá 3 millones de dólares canadienses para resolver el asunto.

“Las naciones con viajes espaciales deben minimizar los riesgos para las personas y las propiedades en la Tierra por los reingresos de objetos espaciales y maximizar la transparencia con respecto a esas operaciones”, explicó el administrador de la NASA, Bill Nelson, en una declaración de 2021 después de uno de los reingresos del Long March 5B.

Los satélites de internet Starlink de SpaceX, que constituyen la mayoría de las naves espaciales activas en órbita, están diseñados para quemarse al reingresar. En la mayoría de los casos, las compañías de lanzamiento estadounidenses y europeas diseñan sus misiones para devolver las etapas superiores de sus cohetes a la atmósfera sobre el océano una vez finalizadas sus misiones.

Más recientemente, SpaceX ha diseñado trayectorias para vuelos de prueba del cohete Starship por temor a una reentrada incontrolada. Starship es el objeto individual más grande jamás lanzado al espacio y podría representar un riesgo significativo (en comparación con la mayoría de los desechos espaciales) para las personas o las propiedades si cayera a la Tierra sin ninguna guía.

Para los primeros vuelos de prueba de Starship, SpaceX ha guiado intencionalmente a Starship en una trayectoria que lo llevaría a un tramo remoto del océano una o dos horas después del lanzamiento, en lugar de ponerlo en una órbita estable donde podría permanecer durante días o semanas. Esto garantiza que Starship pueda reingresar a la atmósfera de manera segura hasta que SpaceX pueda demostrar su capacidad para sacar de órbita el vehículo para un reingreso controlado.

Artículo publicado originalmente en Ars Technica. Adaptado por Mauricio Serfatty Godoy.

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